Parque Nacional Galápagos

 

Albatros, Islas Galápagos - Ecuador

Galápagos es un archipiélago formado por 13 islas y más de un centenar (113) de islotes y rocas (H. Snell – 1.996), ubicadas en el Océano Pacífico, en la Línea Ecuatorial, entre 91° y 92° de Longitud Oeste, dispersas en un área marítima de unos 50.000 Km2, a 960 Km de distancia del Ecuador continental.

La isla más grande es Isabela con 4.588 Km2. de superficie, que representa más de la mitad de la superficie total del Archipiélago. A ella le siguen las islas Santa Cruz, Fernandina, Santiago y San Cristóbal que tienen entre 500 y 1.000 Km2. de extensión, y 8 islas menores: Floreana, Española, Marchena, Pinta, Baltra, Santa Fe, Pinzón y Genovesa, con tamaños que van de 14 a 173 Km2. El conjunto de islas, islotes y rocas suman 7.882 Km2. de superficie.

Isla Isabela, la más grande del archipiélago

La altitud máxima en casi todas las islas no es mayor a unos pocos centenares de metros, pero existen algunas excepciones. Wolf en la Isla Isabela alcanza 1.707 m y, el volcán, en la misma isla se encuentran los volcanes Cerro Azul (1690 metros), Darwin (1280 metros) y Alcedo (1097 metros). En la Isla Fernandina está el volcán La Cumbre que tiene 1.494 m. de altura

Las Islas Galápagos se encuentran en la Línea Ecuatorial pero su clima esta modificado por la acción de diversas corrientes marinas.

Corrientes frías. Dos corrientes frías vienen desde el Sur empujadas por fuertes vientos alisios, la Corriente Oceánica del Perú y la Corriente de Humboldt o Corriente Costera del Perú. Estas aguas alimentan la Corriente Ecuatorial del Sur que llega a Galápagos de Mayo a Diciembre de cada año. Como las aguas y los vientos son fríos, en esta época del año la evaporación del mar es escasa y las lluvias también.

Corriente cálida. Coincidiendo con la Navidad (25 de Diciembre) los vientos alisios se debilitan y las corrientes frías pierden fuerza, favoreciendo la llegada, desde el Norte, de la corriente de El Niño o corriente de Panamá, cuya influencia se extiende de Diciembre a Mayo. En este período del año el agua y los vientos se calientan, la evaporación del mar es alta y las lluvias son abundantes.

Corriente de Cromwell. Esta es una corriente fría submarina que se origina en el Pacífico Central y recorre en dirección a Galápagos por la Línea Ecuatorial. Al llegar a éstas Islas aflora a la superficie levantando ricos y abundantes nutrientes que favorece a la vida marina de esos lugares.

La temperatura del mar en la época cálida es de 26°C y en la fría es 23°C Los valores máximos de salinidad llegan al 35%.

Los vientos alisios también son un factor que modifica el clima. Las Islas Galápagos tienen un clima de tipo subtropical, también definido como una transición entre el de la costa occidental ecuatorial de Sudamérica y el de la zona seca del Océano Pacífico Central.

En Galápagos se puede distinguir dos Estaciones climáticas bien definidas:

1. El invierno, es una época de calor y lluvias fuertes que va de diciembre a mayo. Las precipitaciones generalmente son intensas y de poco tiempo de duración, entonces, el cielo queda despejado, de color azul y por supuesto se produce mayor insolación. En este período en el que el suelo dispone de suficiente agua, las plantas crecen, los animales terrestres disponen de abundante alimento y se preparan para la reproducción.

2. La estación de Garúa (nombre local), es una temporada fresca y seca que se extiende de mayo a diciembre. El nombre de la estación se debe a la presencia de una niebla persistente, especialmente en las partes altas de las islas de mayor tamaño y que provocan ligeras precipitaciones o lloviznas llamadas garúa. Las corrientes marinas frías arrastran abundantes nutrientes que favorece la productividad en el mar, en efecto, muchas plantas y pequeños animalitos se reproducen y crecen rápidamente, produciendo bastante alimento para animales más grandes. Muchos animales marinos o que se alimentan en el mar aprovechan este período, de abundancia de alimentos, para la reproducción.

Los valores de precipitación anual varían según el lugar. En las zonas altas pueden llegar a 440 mm, mientras que en la franja costera de las islas grandes y en la totalidad de las pequeñas es menor a 100 mm. En los años con presencia del evento de El Niño la precipitación ha llegado a 2.700 mm.

Ecosistemas por zonas de vida o tipos de vegetación

El tamaño y la altura máxima de cada isla son importantes para la caracterización climática. Por ejemplo, las islas pequeñas y de poca altitud reciben menos precipitación que las más altas.

La vegetación de las islas se distribuye en zonas determinadas por el clima y la altura.

El tipo de plantas que crecen en una determinada zona depende mucho de la cantidad de agua disponible. Las zonas altas reciben más lluvia, de tal manera que en ellas se encuentran las plantas que requieren mayor cantidad de agua, en cambio las plantas que necesitan temperaturas altas y poca lluvia, viven en las zonas bajas.

En las islas grandes y altas como Isabela, Santa Cruz y San Cristóbal están representadas todas las zonas de vegetación o pisos bioclimáticos del Archipiélago.

Canal de Itabaca

Cada zona tiene su propia comunidad de seres vivos. Plantas características que están adaptadas a las condiciones climáticas de la zona y, esas plantas crean un hábitat para determinado tipo de animales que dependen de ellas.

Zona litoral. Corresponde a una estrecha franja costanera en donde las plantas están adaptadas al agua salada. Las plantas más características son los mangles (varias especies) que crean el hábitat apropiado para muchos animales marinos como camarones cangrejos y rayas; también se produce el desarrollo inicial de algunos peces como lisa, robalo y tiburón.

 

Zona Árida. Es la más típica del Archipiélago y cuenta con el mayor número de especies vegetales endémicas que cualquier otra zona. Los índices de precipitación anual son bajos con promedios de 70 mm. En esta zona se encuentran plantas adaptadas a vivir en condiciones secas, como los cactos y el sesuviun.

Zona de transición. Se encuentra a continuación de la zona árida y recibe mayor precipitación anual que ella en donde crece una vegetación más o menos densa constituida de arbustos, hierbas, enredaderas, árboles de palo santo y matazarno.

Zona húmeda. La zona húmeda esta por encima de la de Transición y recibe más humedad que todas las demás. La vegetación es densa y variada, consta de algunas plantas endémicas como el lechoso (arbóreo) y el cacaotillo (arbusto). Entre los árboles y arbustos crecen hongos, helechos y musgos.

En algunas islas se suele distinguir la zona de Scalecia y Zanthoxilium, y, más arriba la zona de Miconia la que solamente está presente en Santa Cruz y San Cristóbal. Zona de pampa. Es la más alta y solamente se encuentra en las islas grandes en donde la vegetación predominante son las hierbas y grandes helechos.

El tamaño de las zonas de vegetación varía de una isla a otra o incluso, en una misma isla, de un lugar a otro, dependiendo de la precipitación y la altura.

En las islas grandes hay diferencias entre la parte sur y la parte norte. La parte que queda hacia el sureste recibe mayor humedad y la zona húmeda es extensa, en cambio en la parte norte, donde la humedad es escasa, son las zonas árida y de transición las más extensas.

Esto se debe a un fenómeno natural llamado sombra de lluvia y se refiere al hecho de que los vientos alisios que llevan humedad a las islas, viajan desde el sureste chocan con las islas y dejan la humedad en forma de lluvia o garúa, cuando pasan al lado norte, los vientos ya han perdido casi toda su humedad y las lluvias o garúa son escasas. Por ejemplo, el lado sur de la Isla Santa Cruz es verde, buena parte de su superficie son fincas aprovechadas para la agricultura, al contrario, el lado norte es seco y soleado.

Biodiversidad


Tortugas gigantes o Galápagos

Geochelone elephantopus. El nombre del género se refiere a que son tortugas terrestres, y el específico se debe a que las patas posteriores son como las del elefante.

Las tortugas gigantes conocidas como galápagos deben su nombre a que el caparazón se parece a una silla de montar, montura o galápago, Algunas razas tienen el caparazón un poco diferente, porque la parte anterior no es alzada y dan el aspecto de cúpula o domo. Las diferencias se deben a las adaptaciones que han adquirido con relación a las condiciones específicas en las que se han desenvuelto o vivido a lo largo de su historia natural en las diferentes Islas Galápagos.

Iguana marina

Amblyrhinchus cristatus. La iguana marina es un animal endémico de Galápagos. El color del cuerpo es oscuro casi tan negro como las rocas volcánicas de las orillas de las islas en donde permanecen, formando grandes colonias, durante la mayor parte del día. Se encuentra en casi todas las islas.

La particularidad más sorprendente de estos animales es la capacidad que tiene de zambullirse por algunos minutos en el mar y arrancar las algas que crecen en las rocas del fondo para aprovecharlas como alimento.

 

Iguanas terrestres

Estos inofensivos lagartos pueden medir hasta un metro de largo y pesar hasta 13 Kg. Los machos son más grandes y macizos. Tienen una cola larga, patas con garras y crestas espinosas. Su piel es áspera y rugosa, de color amarillento con manchas dispersas negras, cafés o rojizas.

Pinzones

Los Pinzones o chiques, famosos en el mundo entero, constituyen el grupo de animales más importante de cuantos existen en Galápagos, porque el estudio que de ellos hiciera el científico naturalista inglés Charles Darwin, le sirvió para sustentar su Teoría de la Evolución (Teoría de la evolución por selección natural).

Existen trece especies, todas son endémicas. Todos los individuos se parecen mucho en su tamaño, color y otros aspectos morfológicos.

La principal diferencia se encuentra en la forma y tamaño del pico. El pico de cada especie de pinzón es una adaptación específica para su tipo distinto de alimento y modo de vivir. La forma y tamaño del pico determina la clase de comida que puede aprovechar cada especie.

Albatros

Diomedea irrorata. El albatros de onda es endémico de la isla Española. Es una ave verdaderamente oceánica, es decir, la mayor parte de su vida pasa en el mar, por esta razón presente adaptaciones que le permiten vivir exitosamente en ese medio. El pico es largo y termina en un gancho que le facilita capturar los calamares y otros animalitos marinos que se encuentran en la superficie. Como se alimenta y bebe agua del mar, el exceso de sal expulsa por la nariz. Sus alas largas y estrechas le permiten planear en el aire por largos períodos de tiempo, de esta manera puede viajar a grandes distancias sin realizar mucho esfuerzo.

Lobo marino o lobo de un pelo

Zalophuss wollebaeki. El cuerpo de estos animales está cubierto de un pelaje ralo pero uniforme, de color café, aunque cuando están mojados parece negro. Son esbeltos. Los machos pueden llegar a 2.50 m. de largo. Son mansos y juguetones. Para descansar prefieren las playas arenosas.

Los lobos marinos son endémicos del Ecuador. Se encuentran en las Islas Galápagos, pero también se los puede ver en otros lugares, como la Isla de la Plata frente a las costas de la Provincia de Manabí y, ocasionalmente, en ciertas playas del Ecuador continental. Debido a su limitada distribución geográfica, esta especie está clasificada como vulnerable.

Foca de Galápagos, lobo peletero, lobo de dos pelos

Arctocephalus galapagoensis. Esta especie evolucionó de la que vive en la parte austral de Sudamérica. Es endémico de Galápagos.

El cuerpo es rechoncho y de menor tamaño que el del lobo marino. Está cubierto de dos tipos de pelaje, uno más corto que el otro, lo que hace que tengan apariencia áspera. Son de color castaño oscuro; los jóvenes son negros.

Viven formando colonias que prefieren los acantilados rocosos y las cuevas junto al mar.

 

 

Atractivos turísticos

Las visitas al Parque Nacional Galápagos están reguladas por el Estado Ecuatoriano y pueden realizarse sólo a través de algunos operadores de turismo autorizados que obligatoriamente proveen al visitante de guías naturalistas calificados. Actualmente se promocionan nuevas formas de turismo tales como los tours de bahía, de buceo y de pesca deportiva, existe en Galápagos una flota de 84 embarcaciones con diferentes categorías y capacidades.

Hay 54 sitios de visita terrestre distribuidos en las diferentes islas. Las visitas deben hacerse únicamente en compañía de un guía naturalista y caminando por los senderos asignados.

Isla San Cristóbal: Existen 2 especies de fragatas y una de cucuve endémico a la isla, tres especies de piqueros.

Isla Floreana: En Punta Cormorán existe una laguna donde se pueden ver flamingos, además de algunos lobos marinos y piqueros patas azules. Hay un cono volcánico semi sumergido llamado Corona del Diablo.

Isla Santa Cruz : El Centro de Interpretación Van Straelen en Puerto Ayora es parte importante de la visita a las islas. Se recorre un sendero interpretativo que atraviesa las instalaciones del Servicio Parque Nacional Galápagos y de la Estación Científica Charles Darwin. En el recorrido se observa un criadero de tortugas.

Isla Isabela: De actividad volcánica interesante, presenta además una fauna representada por tortugas gigantes, iguanas marinas, flamingos, cormoranes y pingüinos. Existe un sendero interpretativo en el Centro de Crianza de Puerto Villamil.

Isla Santiago: Se puede visitar Bahía Sullivan, Caleta Bucanero, Playa Espumilla y Puerto Egas.

Isla Española: Aquí se encuentran especies endémicas como el albatros, el cucuve, la lagartija y la iguana marina.

Isla Plaza Sur: En el sector oriental de esta isla se encuentra una de las colonias de lobos marinos más grandes del archipiélago, además iguanas terrestres y un hermoso bosque de cactus.

Isla Genovesa: Es uno de los pocos lugares en donde anidan piqueros patas rojas.

Por: Oscar Gordillo, Biólogo

Fotografías: Alejandro Segura RTE

 

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